Haz un amigo, evita la diabetes? No es tan simple, pero un nuevo estudio encuentra que la interacción social con un círculo de amigos y familiares tiene una estrecha y dramática asociación con la capacidad de defenderse de la diabetes tipo 2.

Las mujeres en particular parecerían sufrir por la falta de una red personal. Las mujeres socialmente aisladas tenían más del doble de probabilidades de haber sido diagnosticadas con diabetes tipo 2 que las mujeres que eran socialmente activas, y tenían un 60 por ciento más de probabilidades de desarrollar pre-diabetes. Los resultados entre los hombres también fueron significativos pero más bajos: la falta de conexión social se asoció con un 42 por ciento más de probabilidad de haber sido diagnosticado con diabetes tipo 2.

Pero la situación se revirtió cuando los investigadores consideraron el vivir solo, en lugar de tener un círculo social. No hubo diferencias en el riesgo de diabetes entre las mujeres, ya sea que vivieran o no con otras, pero los hombres que vivían solos tenían un 59% más de probabilidades de desarrollar prediabetes y un 94% más de probabilidades de haber sido diagnosticados previamente con diabetes tipo 2.

En cierto modo, los hallazgos, publicados en diciembre en la revista BMC Public Health, no son sorprendentes. Se sabe que el aislamiento social afecta muchos aspectos de nuestra salud. Escribiendo en Harvard Business Review en septiembre pasado, el ex-Cirujano General de los EE. UU. Vivek H. Murthy calificó la soledad como una “creciente epidemia de salud” implicada en todo, desde la adicción a los opiáceos hasta las enfermedades del corazón.

“La soledad y las conexiones sociales débiles se asocian con una reducción en la esperanza de vida similar a la causada por fumar 15 cigarrillos al día y mayor que la asociada con la obesidad”, escribió, y también se asoció con enfermedades cardiovasculares y demencia.

Tampoco es la primera vez que la soledad se ha relacionado con la diabetes, como señalan los autores del último informe. Un estudio en 2007, publicado en la revista Endocrinology, encontró que los ratones que estuvieron expuestos al aislamiento social crónico ganaron grasa corporal y desarrollaron diabetes.

En octubre pasado, un estudio coreano descubrió que las personas que comen solas al menos dos veces al día tienen más probabilidades de desarrollar síndrome metabólico, una posible señal de prediabetes. El estudio fue publicado en la revista Obesity Research & Clinical Practice.

El estudio más reciente, realizado por el Centro Médico de la Universidad de Maastricht en los Países Bajos, examinó los registros de casi 3.000 personas que ya estaban participando en el Estudio de Maastricht, un gran proyecto de investigación de la población en los Países Bajos que examina diversos temas sobre la diabetes tipo 2. Los investigadores pidieron a los sujetos, de entre 40 y 75 años, que completaran un cuestionario sobre sus vidas sociales.

Las preguntas profundizaron en el tamaño y la naturaleza de la conexión social de los participantes, preguntando con cuántas personas interactuaban, si eran amigos o familiares y qué tan cerca geográficamente vivían estas personas de ellos.

A partir de esto, pudieron determinar que las mujeres con 12 o más personas entre sus conexiones sociales tenían más probabilidades de tener niveles normales de glucosa en sangre que las mujeres con ocho a 11 personas en su red. Descubrieron, como era de esperar, que tener muchas de esas conexiones sociales a poca distancia también hacía una diferencia significativa.

Los hombres parecían necesitar un círculo de personas un poco más pequeño en sus vidas. Aquellos con 10 o más conexiones sociales tenían más probabilidades de tener niveles normales de glucosa en sangre.

Los investigadores intentaron controlar varios factores que podrían influir en el resultado, pero debido a que el estudio observó las correlaciones en lugar de la causalidad, la relación entre la conexión social y la diabetes podría ser más complicada. Por ejemplo, reunirse socialmente puede significar hacer más ejercicio, ya que muchos grupos sociales implican actividad física. Pero podría ser al revés: es más probable que las personas que son físicamente activas busquen a otras personas con quienes puedan hacer ejercicio, lo que significa que la interacción social no es lo que está marcando la diferencia.

Es posible que los hombres que viven solos no tengan un mayor riesgo de diabetes porque están solos, sino porque a menudo las mujeres son las que forman parte de un hogar y preparan comidas saludables desde cero.

Aún así, los resultados fueron lo suficientemente sorprendentes como para sugerir que una mayor interacción social sería una estrategia útil para combatir la diabetes. Quizás aquellos que no son físicamente activos se muevan más si tienen otros para unirse a ellos. Ciertamente, la soledad se ha relacionado fuertemente con la depresión, y las personas deprimidas tienen menos probabilidades de hacer ejercicio, comer bien y mantener el nivel de estrés bajo control.

Stephanie Brinkhues, autora principal del estudio y candidata a doctorado en la Universidad de Maastricht, escribió una publicación en el blog en la que sugería que los proveedores de atención médica deberían recomendar interacción social a sus pacientes.

“Idealmente, las nuevas intervenciones de estilo de vida deberían combinarse con participantes estimulantes para convertirse en miembros de un club (por ejemplo, organización de voluntarios, club deportivo, grupo de debate)”, escribió, “ya que hemos demostrado que la falta de participación en actividades sociales se asoció con pre-diabetes y T2DM previamente diagnosticada. Por lo tanto, el tamaño de la red social y la participación social pueden utilizarse como un indicador de riesgo en las estrategias de prevención de la diabetes “.